Начало 20-ого столетия было ознаменовано значительными изменениями во многих сферах повседневной жизни. Не обошли эти процессы и кулинарию, которая начала особенно интенсивно развиваться после окончания Первой мировой войны. В США в XX веке бурный рост промышленности повлёк за собой резкое увеличение городского населения, в первую очередь за счёт переселения из сельской местности. Поэтому в крупных индустриальных центрах встал вопрос о снабжении питанием большого количества людей. Так как работа кипела круглосуточно, обеспечение пищей должно было быть бесперебойным, что бы обеспечить все смены работников пищей. Это и стало одним из главных факторов, повлиявших на развитие американской кулинарии XX-ого столетия.


В результате сокращения сельского населения, а так же потери городским населением своих приусадебных участков, традиционная домашняя кухня стала отходить на второй план, так как её приготовление требовало наличие своего хозяйства и занимала много времени. Ресторанный же сегмент, ориентированный на приготовление качественной и дорогой пищи для высших слоёв общества, не подходил для обеспечения питанием широких масс. Требовалось наладить массовое, простое и недорогое производство и приготовление продуктов. Такое направление кулинарии назвали рационалистическим, оно появилось в США ещё в конце 19-ого столетия, распространившись потом в индустриальные районы Европы. Данный метод состоял в комбинировании простой пищи, преимущественно полуфабрикатов, употребляемой с хлебом при минимальной термообработке. Это обеспечивало большие массы народа калорийным, быстрым и относительно недорогим в производстве питанием.
По большей части рационалистическая кухня представлялась холодными продуктами: бутербродами, консервами, колбасами, а так же напитками в виде соков, колы, виски и т.д. Из горячих блюд допускались лишь те, которые не требовали длительного приготовления и поддавались стандартизации и удобной разбивки на порции, например яичница, сосиски, котлеты, кофе. Даже от чая пришлось отказаться, так как качественный напиток требовал особых условий заварки, а стандартизация и убыстрение его приготовления делало его невкусным и невозможным к употреблению. Выдержать питание по такой кухне длительное время было трудно, так как это было преимущественно однообразная пища и всё, что не соответствовало условиям стандартизации исключалось из рациона.
Ситуация облегчалась тем, что помимо рационалистической кухни, в США активно процветали и культивировались различные виды национальной кулинарии, располагающие недорогими блюдами, так же поддающиеся стандартизации. Например итальянская кухня с пиццей и целым рядом макаронных изделий. Японская и китайская кухня так же внесли значительный вклад в американский рацион, например благодаря рису, который можно приготовить совершенно по-разному за счёт обилия различных приправ, специй и соусов. Китайская кухня располагает большим количеством супов, быстрыми в приготовлении и множеством блюд, по содержанию близким к консервированным. Японское рыбное блюдо-тампура, так же прижилось в американском рационе благодаря лёгкости в приготовлении и стандартизации.
Поэтому в США сложилось своеобразное сочетание однообразной и быстрой американской кухни с некоторым набором национальных блюд разных народов.
Некоторые исследователи вообще не признают существования американской кухни как таковой, однако есть и другое мнение на этот счёт, что американская кулинария наиболее близка современному человеку по духу: быстрая, динамичная, лёгкая в приготовлении и употреблении. Именно США оказали наиболее заметное влияние на повседневный рацион современных людей, опередив в этом даже Францию, известную своей разнообразной кухней и показавшую миру, какое большое количество изысканных кулинарных шедевров можно приготовить, при чём не обязательно затрачивая на это много денег.
Однако американская кулинария характерна даже не какими-то конкретными блюдами, а самой концепцией питания, суть которой заключается в том, что из сырых продуктов, затрачивая минимум времени, можно приготовить блюда от самых простых и непритязательных, до шедевров кулинарного искусства, при этом удовлетворив большинство населения как по цене так и по вкусу.
Хот-доги, гамбургеры или кетчуп довольно просты и не так изысканы, как некоторые блюда итальянской или французской кухни, однако они просты в приготовлении, хорошо утоляют голод и ими можно перекусить в любом месте, поэтому часто эта пища бывает как никогда уместна. Это лишь общая картина того, чем характерна американская кухня и её отличие от кухни других стран. Невозможно однозначно и с уверенностью дать ответ на вопрос о том, что же в общем и целом готовят и употребляют в пищу жители Соединённых Штатов, будь то на собственной кухне, во время перерывов на работе или в процессе отдыха.
Состав населения США формировался на протяжении нескольких столетий переселенцами из множества стран мира, и все они привозили с собой набор собственных гастрономических предпочтений, рецептов и блюд, которые со временем "скрестились" с местной кулинарией. Помимо этого, территория Соединённых Штатов включает в себя большое количество климатических поясов и отличается разнообразием местности, что позволяет выращивать и производить совершенно разную пищу и так же добавляет местной кухне разнообразие.
Первым и последовавшим за ними переселенцам приходилось как-то обеспечивать себе существование и зарабатывать на жизнь, поэтому многими заводилось натуральное хозяйства, объём которого многократно превосходил личные потребности семей фермеров, и они стали поставлять свою продукцию на продажу. Подобные тенденции в сочетании с благоприятными климатическими условиями и плодородной почвой и определили впоследствии США как крупнейшего в мире производителя и экспортёра продуктов питания. Характер питания американцев в большей степени нацелен на приготовление при минимальных временных затратах.
Американские супермаркеты наводнены огромным разнообразием готовых мясных блюд и полуфабрикатов. В магазинах представлено множества блюд со всего мира и на любой вкус. Правда среднестатистический американский рацион всё равно довольно однообразен, однако часто это приводит к противоположной реакции и, желая разнообразить свой стол, американские хозяйки больше всех в мире совершенствуют свои кулинарные познания.
Во время приёма гостей, американки стараются избегать готовых блюд и готовят угощения самостоятельно. Зачастую в каждой семье существуют свои фамильные рецепты и кулинарные секреты, иногда передающиеся из поколения в поколение. Не приемлют американцы на своей кухне и синтетической пластиковой посуды, предпочитая ей изысканные красивые сервизы, которые, однако, иногда могут контрастировать с жестяными пивными банками на столе. В общем и целом заметна тенденция к попыткам искоренить из рациона однообразие, доставшееся в наследство из рационалистической кухне начала прошлого века. Однако не смотря на кулинарное разнообразие, в США сформировалась именно местная американская кухня, представляющая собой комбинацию из блюд европейской кухни и местной индейской пищей, состоящей из продуктов, исконно выращиваемой на американском континенте, таких как кукуруза, фасоль, тыква, кленовый сироп, некоторые виды орехов и прочего.
Американцы обожают разнообразие овощных и фруктовых салатов и употребляют их при каждом приёме пищи, популярен крупно нарезанный листовой салат, а так же мясо и птица с гарниром из овощей. Показателем популярности салатов может служить тот факт, что в большинстве ресторанов овощной салат подаётся вместе с основным блюдом и включён в его стоимость, так же как и стакан воды. Преобладают в рационе так же яйца и молочные продукты, сосиски, различные виды сандвичей, а так же соки. Завтрак обычно состоит из блюд из риса, овсянки или кукурузных хлопьев с молоком. Достаточно редки рыбные блюда, особенно в виде закусок и консервов, а так же деликатесов из рыбы. Первые блюда представлены в виде пюреобразных фруктовых супов и различных бульонов. Традиционные для нас щи, борщи, окрошки и прочие виды супов в Америке не популярны. Ассортимент вторых блюд как правило состоит из мясной пищи: говядина, свинина, птица. Мясо обычно готовят с минимальным количеством соли и приправ, но на столе присутствуют соусы и специи и каждый добавляет их по своему вкусу. Особой популярностью пользуются стейки и кровавые ростбифы. Крупы и макароны в США употребляют редко, а на гарниры обычно идут овощи(в том числе бобовые), а так же картофель во всех видах. Белый хлеб и прочие мучные изделия американцы едят редко. Очень богата американская кухня на различные кондитерские изделия и десертные блюда. В этот перечень входят как выпечка: печенья, пироги, пудинги, пирожные, так и свежие фрукты, а так же соки и компоты. Десерт обычно завершает чашка кофе или чая, но чай всё же употребляется реже. Популярны холодные газированные напитки, такие как известная всем кока-кола. Напитки вообще в Америке очень популярны: чай, кофе, кола, холодный лимонный чай, имбирное пиво и простая вода со льдом. Правда понятие о хорошем кофе в Америке несколько отличается от европейского, и приехавшему в США ценителю данного напитка будет непросто найти место, где его хорошо варят.
Завтрак типичного американца состоит как правило из яичницы с ветчиной или беконом, сосисками и иногда картофелем. Иногда употребляется овсяная каша. В меню американских ресторанов всегда присутствуют множество вариантов яичниц и омлетов. В качестве утреннего напитка обычно пьют кофе.
Второй завтрак или ланч бывает примерно с полудня и до двух часов дня и состоит из первого блюда с гамбургером или аналогичным перекусом. Часто ланч заказывают доставкой по телефону, особенно в офисы, как собственно и обед. Часто заказывают блюда китайской или японской кухни, иногда пиццу. Американский ужин в чём-то похож на наш обед- первое, второе, салат, напитки. Американцы любят большие порции, гарантированно насыщающие, правда это негативно сказывается на здоровье населения. Как утверждают врачи, жители США с удовольствием съедают предлагаемые им огромные порции, следствием чего стало увеличение ожирения граждан, что часто приводит к сердечно-сосудистым и онкологическим заболеваниям, а так же заболеваний диабетом. Но самым известным из детищ американской кулинарии конечно же является гамбургер (известный под разными именами: Big Mac, Steakburger, Whopper, Big Burger Deluxe, Dave's Deluxe, Champburger и т.д), представляющий собой мясную котлету, помещённую между разрезанной пополам круглой булочки с добавлением дополнительных ингредиентов, например помидоров, лука, листьев салата или сыра (Чизбургер). Наряду с кока-колой, этот нехитрый бутерброд стал одним из символов мировой глобализации и американской масс-культуры, внедрённой по всему миру. Гамбургер обогнал по популярности так же знаменитый ход-дог ещё примерно в конце 30-х годов. Количество ежегодно продаваемых гамбургеров исчисляется миллиардами, его подают везде и всюду, от простых забегаловок до светских приёмов. Как утверждает статистика, средний американец употребляет в год около 12 килограмм гамбургеров. Так же каждый пятнадцатый американец начинал свою карьеру с продавца гамбургеров во всемирно известной сети Макдональдс. Все врачи сходятся во мнении о вредности данного продукта и повышенном содержании в нём жиров и консервантов, и что подобная пища является причиной увеличения статистки заболеваний ожирением, гипертонией, болезней сердца и заболеваний раком. До 200 миллиардов долларов ежегодно тратится на лечение последствий избыточного веса граждан. Экономический ущерб государства от сердечно-сосудистых заболеваний оценивается в 80 миллиардов долларов, а ущерб от ожирения и онкологических заболеваний- 865 и 104 миллиарда долларов соответственно. Одна треть смертельных случаев от рака является следствием неправильного питания.
В 2003 году несколько американских школьников подали в суд на компанию McDonalds, обвиняя сеть фастфудов в своём лишнем весе и требуя многомиллионную компенсацию. Попытка оказалась неудачной и суд отклонил их иск.
Однако на этом попытки обвинений американского общепита не закончились. Адвокат из Нью-Йорка Сэмюэл Хирш собирается подать иск против сразу четырёх сетей общественного питания, а именно McDonald's, KFC, Burger King и Wendy's . Его клиент, 56-летний гражданин Сезар Барбер утверждает, что причиной его заболеваний, а именно ожирения, диабета, повышения холестерина в крови и высокого давления является нездоровая жирная пища с большим количеством холестерина, подаваемая в ресторанах быстрого питания данных сетей, в которых Бабер питается по 4-5 раз в день. Сам адвокат утверждает, что продукция данных компаний вызывает привыкание и негативно сказывается на состоянии здоровья посетителей и что компании обманывают своих клиентов по поводу качества своей пищи, за что и должны нести ответственность.
Специалисты рекомендуют к потреблению нежирную пищу, содержащую белок, витамины и микроэлементы. В противовес "фастфуду", в американском обществе, однако, набирает обороты интерес к здоровому питанию и трезвому образу жизни. Некоторые города объявляются зонами без алкоголя, где из спиртного доступно разве что слабоалкогольное пиво, и желающим приобрести что-то более крепкое зачастую приходится преодолеть ради выпивки значительное расстояние.
Популярным в американском обществе становится так же отказ от мясной пищи. Некоторые считают мясные блюда признаком непристойной и не полезной кухни. Это вызвано тем, что многие болезни стали ассоциироваться с говядиной, а во многих ресторанах США ассортимент вегетарианских блюд значительно превосходит выбор блюд из мяса. В Соединённых Штатах вегетарианство стало уже своего рода модой. По опросам, проведённых журналистами следует, что около 20 миллионов американцев относятся с симпатией к вегетарианской пище, а 10 миллионов и вовсе заявили, что являются ярыми вегетарианцами и ненавистниками всего мясного.
Министерство сельского хозяйство опубликовало данные, согласно которым на 2002 год около 3,5% семей (около 3,8 миллиона) не располагали достаточным доходом для полноценного питания. Из доклада следует, что 12 миллионов семей испытывают неуверенность относительно возможности прокормиться на свой заработок.
Увеличение числа семей, находящихся за чертой бедности автоматически влечёт за собой количество голодающих. В 2002 году за этой чертой находились около 35 из 288 миллионов граждан Соединённых Штатов. В то же время набирает актуальность проблема ожирения населения, 65% взрослого населения и 13% детей страдают этим недугом.